sábado, abril 13

El cuidado infantil es una industria al borde del colapso

Administrar un negocio de cuidado infantil ha sido durante mucho tiempo un problema matemático muy difícil: muchos proveedores apenas pueden permitirse el lujo de operar, pero muchos padres no pueden pagar más.

Durante la pandemia hubo un alivio temporal. El Gobierno federal gastó 24 mil millones de dólares para mantener la industria a flote. A muchos proveedores se les pagaba miles de dólares al mes, dependiendo de su tamaño, lo que ellos han usado para pagar los gastos, el más importante de los cuales era el salario.

Pero esa financiación, que comenzó en abril de 2021, expiró en septiembre. Cinco meses después, la empresa está más precaria que nunca.

Además del fin de los controles mensuales, los costos de los proveedores han aumentado con la inflación: alimentos, suministros, seguros de responsabilidad y propiedad. El aumento de los salarios en las industrias de restaurantes y comercio minorista ha dificultado la contratación de trabajadores de cuidado infantil, uno de los empleos peor pagados del país.

Y el uso que hacen las familias del cuidado infantil ha cambiado, lo que dificulta que los proveedores mantengan el número requerido de trabajadores y obtengan un ingreso estable. Algunos padres utilizan ahora los servicios de guardería con menos regularidad porque trabajan más a menudo desde casa o porque encuentran arreglos alternativoscomo si familiares o niñeras estuvieran cuidando a los niños, durante la pandemia.

El resultado es una industria al borde del colapso, según nuevos datos.

Dentro una encuesta publicada el domingo Según la Asociación Nacional para la Educación de Niños Pequeños, más de la mitad de los 3.815 propietarios o directores de centros de cuidado infantil dijeron que estaban inscribiendo a menos niños de los que tenían licencia para hacerlo. Esto se debió principalmente a la falta de personal: dijeron que no podían pagar más a los trabajadores porque los padres no podían pagar más.

La mitad de los proveedores dijeron que habían aumentado las tasas de matrícula. De un grupo más grande de más de 10,000 educadores encuestados, el 55 por ciento dijo que conocían al menos un programa en su comunidad que había cerrado desde que expiraron los fondos federales.

Muchos padres sienten el estrés del aumento de los costos y la disminución de la disponibilidad. En promedio, un encuesta reciente de Care.com Según se descubrió, gastan una cuarta parte de sus ingresos en el cuidado de los niños (el Ministerio de Salud y Servicios Sociales dicho para el cuidado de niños para ser asequible debería costar no más del 7 por ciento de los ingresos de una familia). La mayoría dijo que las tasas de matrícula habían aumentado y las listas de espera habían aumentado desde que expiró la financiación.

Algunos han echado mano de sus ahorros o han aceptado trabajos para pagar sus cuidados. Otros han pedido a familiares o amigos que cuiden de sus hijos, o han reducido sus horas de trabajo para hacerlo.

“A medida que estos fondos desaparecen, los programas que eran apenas viables se empujan al borde de la insostenibilidad”, dijo Elizabeth Ananat, economista de Barnard College.

La administración Biden ha pidió al Congreso 16 mil millones de dólares por un año de financiación adicional para el cuidado infantil, y un grupo de senadores demócratas lo apoyóaunque es poco probable que obtenga la aprobación republicana necesaria para su aprobación.

Esperando, algunos estadosalgunos de los cuales liderados por republicanos, han invertido fondos públicos para compensar la pérdida de fondos federales. Por ejemplo, Vermont gastará $125 millones anualmente para ampliar significativamente la elegibilidad para subvenciones para familias de bajos ingresos, y Kentucky gastó $50 millones en subvenciones después de que expiraran los fondos federales.

Eso no es suficiente, dijo Sondra Goldschein, directora ejecutiva del comité de acción política de la Campaña para una Economía Favorable a la Familia, que está gastando 40 millones de dólares para apoyar al presidente Biden y a los candidatos demócratas para el cuidado infantil. «Queremos que el cuidado infantil se considere una infraestructura permanente y hemos apoyado una inversión sustancial en el sector a nivel federal», dijo.

Es políticamente improbable subsidiar el cuidado infantil para la mayoría de los proveedores, como hizo el gobierno durante la pandemia, o para la mayoría de las familias, como no hizo la administración Biden en su plan de ley sobre gasto social. Los republicanos no apoyaron las políticas familiares del proyecto de ley, incluido el cuidado infantil fuertemente subsidiado y el preescolar universal.

Pero hubo apoyo de las dos partes para otras ideas. Una es aumentar los fondos para la subvención global que ayuda a las familias de bajos ingresos a pagar los costos del cuidado infantil. Recibió $15 mil millones adicionales durante la pandemia, pero esa cantidad vence este otoño, y antes de esta expansión prestaba servicios sólo el 14 por ciento familias elegibles. Otra solución es ofrecer a los empleadores exenciones fiscales u otros incentivos para ayudar a los empleados a pagar los costos del cuidado infantil.

Las políticas dirigidas a familias de bajos ingresos y centradas en cómo los empleadores brindan beneficios de cuidado infantil tienen más probabilidades de obtener un acuerdo bipartidista, dijo Patrick Murray, vicepresidente de asuntos gubernamentales de KinderCare, una cadena de 2.300 guarderías, que trabajó en la subvención en bloque como asesor político del exsenador republicano de Tennessee Lamar Alexander.

Este año ha sido el más difícil en tres décadas para Rebecca Davis, quien dirige una guardería en Arkansas desde su casa en el área de Little Rock.

Cuidó a niños desde las seis semanas hasta que ingresaron al jardín de infantes, pero desde la pandemia la rotación ha sido mayor. Se deben pagar impuestos sobre el dinero de las subvenciones pandémicas.

Sin embargo, no puede aumentar las tasas de matrícula: “Es un callejón sin salida: me gustaría poder dar a mis empleados un subsidio o un aumento en su salario por hora, pero no puedo porque el costo de todo ha aumentado y los padres simplemente no puede pagar. »

Después de los gastos (nómina, servicios públicos, pagos de hipoteca, alimentos y suministros), el salario neto de la Sra. Davis suele rondar los 2 dólares la hora.

«No se gana la vida cuidando niños», dijo. «¿Por qué lo hago? Porque me encanta marcar la diferencia en la vida de un niño».

Antes de la pandemia, Shineal Hunter, al igual que su madre, abuela y bisabuela antes que ella, trabajaba en una guardería y dirigía un centro para 55 niños en Filadelfia. Se centró en cuidar a niños con problemas de conducta y ayudar a las familias a encontrar servicios como vivienda o asistencia alimentaria.

Sin embargo, después de la pandemia, el negocio se volvió insostenible, con costos crecientes, asistencia errática y falta de personal.

A medida que los fondos federales se acercaban a su vencimiento, cerró su centro.

“Es desgarrador ver que toda la energía y el esfuerzo que he puesto durante los últimos 15 años, así como los servicios brindados en mi comunidad, se han esfumado”, dijo. “Pienso en los niños que ahora quedarán olvidados”.

Cuida a un niño en casa, antes y después de la escuela, y trabaja a tiempo parcial como terapeuta. Pero le gustaría volver a la guardería y está considerando reabrir.