sábado, abril 13

Frank Popoff, que buscaba liderar una empresa más amigable, Dow Chemical, muere a los 88 años

Frank Popoff, director ejecutivo y presidente de la junta directiva de Dow Chemical, quien intentó hacer que Dow Chemical fuera más complaciente con los reguladores y ambientalistas a fines de los años 1980 y 1990, y que presionó a la industria química para que adoptara prácticas más seguras, murió el 1 de febrero. 25 en su casa en Midland, Michigan, donde tiene su sede Dow. Tenía 88 años.

Un portavoz de la empresa dijo que la causa era el cáncer.

Cuando Popoff fue nombrado presidente y director ejecutivo de Dow en 1987, la compañía había comenzado a intentar deshacerse de su imagen de gigante químico belicoso que había fabricado napalm y el defoliante Agente Naranja para el ejército estadounidense durante la Guerra de Vietnam; descarga de residuos tóxicos, como dioxinas, al río Tittabawassee desde su planta de Midland; y luchó contra la Agencia de Protección Ambiental para evitar inspecciones elevadas de sus emisiones.

Una campaña publicitaria estimada en 50 millones de dólares que comenzó dos años antes de que el Sr. Popoff llegara a la cima utilizando el eslogan «Dow le permite hacer grandes cosas». El objetivo era cambiar la percepción que el público tenía de Dow, promoviendo una imagen corporativa más agradable, enfatizando las donaciones caritativas y los usos humanitarios de sus productos.

«Creo que tenemos mucho trabajo por hacer en términos de cómo somos percibidos», dijo Popoff al New York Times en 1987, poco antes de triunfar. Paul F. Oreffice como director general. «Sabemos que nunca cambiaremos nuestra opinión sobre Ralph Nader. Pero Dow está en paz consigo misma y queremos que nuestra gente también se sienta bien con la empresa».

En ese entonces, la empresa era mejor conocida por la fabricación de productos químicos, incluido el cloro, así como por su uso en la fabricación de plásticos, productos farmacéuticos y productos de supermercado como Saran Wrap, el líquido de limpieza Fantastik y las bolsas Ziploc.

En ese momento, los reguladores y ambientalistas se centraron principalmente en los productos químicos. En 1991, Popoff y otro ejecutivo de Dow, David Buzzelli, crearon un grupo de asesores externos en política ambiental, entre ellos Lee Thomas, un ex administrador de la EPA, que examinó las operaciones de Dow y pudo obtener información confidencial. En Dow sigue vigente una versión actual de este panel.

Entre 1988 y mediados de 1991, Dow redujo en casi un tercio sus emisiones de 121 sustancias químicas nocivas rastreadas por la EPA, y estaba en camino de cumplir su objetivo de reducir sus emisiones a la mitad.

“Trabajo en el negocio químico”, dijo Popoff al Detroit Free Press en 1992. “Significa muchas cosas malas. Pero estoy a favor de la responsabilidad medioambiental. »

Un año después, en un discurso ante el Club Económico de Detroit, explicó la necesidad de que Dow estuviera abierto a las ideas de los reguladores y activistas medioambientales. «No hay alternativa a la reforma ambiental en nuestra industria», dijo, argumentando que las compañías químicas deberían liderar estos esfuerzos o correr el riesgo de verse obligadas a lidiar con regulaciones mal diseñadas.

Carol Browner, la administradora de la EPA en ese momento, recordó en un correo electrónico que era «más fácil trabajar con Dow» bajo el liderazgo de Popoff. Pero cuando sugirió en 1994 que la agencia quería «reemplazar, reducir o prohibir» el uso generalizado de cloro y productos clorados en un plazo de tres años, Popoff envió una carta irritada al presidente Bill Clinton.

«Sería irresponsable aplicar una política que suponga que todos los productos de cloro son malos sin tener en cuenta ni el peso de la evidencia científica sobre la química del cloro ni las ramificaciones económicas de una prohibición del cloro», afirmó. Y añadió: “La decisión de aplicar un enfoque tan radical a esta cuestión tan compleja se tomó sin la participación de la industria. The Dow Chemical Company se compromete a participar de manera constructiva. »

Jack Doyle, quien escribió «Trespass Against Us: Dow Chemical & The Toxic Century» (2004) para el Environmental Health Fund, un grupo de defensa, dijo que el cloro era demasiado importante para los resultados de Dow. La compañía se rinde sin luchar.

El compromiso de Dow con la industria del cloro era «tan dominante y tan arraigado en la economía global», añadió, «que cambios verdaderamente dramáticos estaban fuera de discusión».

Frank Popoff, cuyo nombre era Pencho, nació el 1 de octubre de 2017. 27 de noviembre de 1935 en Sofía, Bulgaria. Su padre, Eftim, también conocido como Frank, dirigía un negocio de tintorería con su madre, Stoyanka (Kossoroff) Popoff, que se hacía llamar Stany.

Emigró a los Estados Unidos con sus padres y su hermana en 1939 y se establecieron en Terre Haute, Indiana.

Inspirado por un profesor de secundaria que fue gaseado mientras luchaba en la Primera Guerra Mundial, el Sr. Popoff estudió química en la Universidad de Indiana, donde obtuvo una licenciatura y una maestría en administración de empresas el mismo año, 1959.

Pero él no quería ser químico.

«Tal vez no tenía la creatividad y la visión que tienen los químicos exitosos», dijo. entrevista en 2012 con la Chemical Heritage Foundation (ahora Science History Institute, en Filadelfia). «Estaba realmente interesado en la comercialización y las aplicaciones de la química».

Se incorporó a Dow en 1959 y permaneció en la empresa durante 41 años. Trabajó en su laboratorio de uretano, luego en servicios técnicos y ventas de productos químicos a principios de la década de 1960. Durante el siguiente cuarto de siglo, ocupó puestos cada vez más influyentes: presidente de Dow Europa en 1981, vicepresidente ejecutivo de Dow Chemical en 1985 y, dos años más tarde, presidente y director ejecutivo. Fue nombrado presidente en 1992.

Bajo el mando del Sr. Popoff, Dow Chemical amplió las operaciones asiáticas de la compañía y compró una participación mayoritaria en la farmacéutica Marion Laboratories en 1989 (pasó a llamarse Marion Merrell Dow) antes de revenderla seis años más tarde en un contexto de vencimiento de patentes y fuerte competencia.

A principios de la década de 1990, Dow Chemical se vio envuelta en una controversia sobre la seguridad de los implantes mamarios de silicona fabricados por Dow Corning, su empresa conjunta con Corning Inc.

«Con razón o sin ella, mucha gente está indignada por los implantes», dijo Popoff a Free Press en 1992, pero añadió: «Nuestra responsabilidad se limita a la de un accionista, porque es lo que somos. »

En 1995, sin embargo, un jurado de Nevada declaró a la empresa responsable de más de 14 millones de dólares en daños y perjuicios después de que una mujer sufriera problemas de salud causados ​​por implantes con fugas. Al año siguiente, la División de Apelaciones del Estado de Nueva York dictaminó que Dow Chemical no era responsable en 1.400 demandas sobre implantes.

Popoff renunció como director ejecutivo en 1995 y como presidente en 2000. Posteriormente enseñó en la Universidad de Indiana durante un tiempo y formó parte de juntas corporativas.

Le sobreviven su esposa, Jean (Urse) Popoff, a quien conoció en la universidad y con quien se casó en 1958; tres hijos, John, Thomas y Steven; y cuatro nietos.

Jim Fitterling, actual presidente y director ejecutivo de Dow, dijo que los logros más importantes del Sr. Popoff fueron hacer de la seguridad un enfoque clave – «no es que no fuera importante, pero fue puesto en primer plano» – y ser uno de los primeros en defensor de la sostenibilidad. Esto significó generar menos residuos, consumir menos recursos y garantizar mejor la seguridad de los empleados. Ayudó a promover un código de conducta voluntario para toda la industria que formalizó estos principios, llamado Responsible Care.

Pero Popoff dijo que no siempre fue fácil lograr que otras empresas cumplieran. Al principio hubo cierta renuencia.

«Algunas cosas han tenido más impacto para las grandes empresas que para las pequeñas», dijo al Science History Institute. «Entonces comenzó el trabajo duro, asegurándose de que todos cumplieran. ¿Y qué puedes hacer? Puedes utilizar cualquier discurso intimidante que tengas para asegurar a los demás que no sólo es lo mejor para ellos, sino que es obligatorio para que la industria sobreviva. sin provocar animosidad y mala voluntad social, algo que a veces la industria química es capaz de hacer.»