sábado, abril 13

La economía estadounidense creció a un ritmo del 3,3% el último trimestre

La economía estadounidense siguió creciendo a un ritmo saludable a finales de 2023, poniendo fin a un año en el que el desempleo se mantuvo bajo, la inflación disminuyó y la recesión ampliamente pronosticada nunca se materializó.

Producto interno bruto, ajustado a la inflación, creció a una tasa anual del 3,3 por ciento en el cuarto trimestre, anunció el jueves el Departamento de Comercio. Esa cifra es inferior a la tasa del 4,9% del tercer trimestre, pero supera con creces las expectativas de los pronosticadores y muestra la resiliencia de la recuperación de la agitación económica causada por la pandemia.

La última lectura es preliminar y puede revisarse en los próximos meses.

Los pronosticadores entraron en 2023 esperando que la agresiva campaña de subida de tipos de interés de la Reserva Federal hiciera retroceder la economía. En cambio, el crecimiento se aceleró: para el año en su conjunto, medido desde finales de 2022 hasta finales de 2023, el PIB aumentó un 3,1 por ciento, en comparación con menos del 1 por ciento el año anterior y más rápido que en los cinco años anteriores a la pandemia. (Una medida diferente, basada en la producción promedio durante todo el año, mostró un crecimiento anual del 2,5% en 2023).

«Sorprendente y espectacular», dijo Diane Swonk, economista jefe de KPMG, sobre los últimos datos. «Lograremos la victoria».

Tampoco hay indicios de que una recesión sea inminente este año. Los primeros pronósticos apuntan a un crecimiento continuo, aunque más lento, en los primeros tres meses de 2024. Los despidos siguen siendo bajos y el crecimiento del empleo se ha mantenido estable. La desaceleración de la inflación ha provocado que los salarios vuelvan a subir más rápido que los precios. Y la confianza del consumidor finalmente está mostrando signos de recuperación después de años de lentitud.

«Es difícil imaginar cómo podrían mejorar las cosas después de un aterrizaje suave», dijo Brian Rose, economista senior de la UBS. «Si analizamos el año pasado, la mayoría de la gente no consideraba viable la combinación de crecimiento e inflación que teníamos. Para tener un crecimiento tan fuerte, un desempleo tan bajo y una inflación tan rápida, ni siquiera los optimistas eran tan optimistas».

Los datos del cuarto trimestre proporcionaron una prueba más de que la recuperación sigue siendo sólida. El gasto del consumidor, la base de la economía estadounidense, creció a una tasa anual del 2,8 por ciento, sólo un poco más lento que el trimestre anterior. El sector inmobiliario, que se vio afectado por altas tasas de interés en 2022 y principios de 2023, experimentó un crecimiento modesto por segundo trimestre consecutivo. Las empresas han aumentado sus inversiones en equipos. Los ingresos personales crecieron más rápido que los precios, ya que un mercado laboral fuerte siguió beneficiando a los trabajadores.

Quizás lo más importante es que la inflación continuó enfriándose: los precios al consumidor aumentaron a una tasa anual del 1,7 por ciento en los últimos tres meses del año, por debajo del objetivo a largo plazo de la Reserva Federal del 2 por ciento. (En comparación con el año anterior, los precios aumentaron un 2,7 por ciento). Esas no son sólo buenas noticias para los hogares golpeados por dos años de precios en rápido aumento; También hace que una recesión sea menos probable, porque da a las autoridades de la Fed más flexibilidad para recortar las tasas de interés y mantener la recuperación en marcha.

«Incluso si vemos signos de fuerzas recesivas, la Reserva Federal podría responder relativamente rápido», dijo Aichi Amemiya, economista senior de Nomura.

Los riesgos persisten. Datos separados publicados el jueves mostraron que Aumentan las nuevas solicitudes de prestaciones por desempleo la semana pasada. Los consumidores financian cada vez más sus gastos con tarjetas de crédito y otras formas de endeudamiento, como préstamos de tipo «compre ahora, pague después», lo que podría resultar insostenible, especialmente si el mercado laboral se debilita. Las altas tasas de interés continúan impactando la economía, y los acontecimientos en el exterior –desde el conflicto en el Medio Oriente hasta la debilidad económica en China– podrían tener consecuencias internas.

Esas amenazas no parecen disuadir a los inversores, que han llevado el mercado de valores a niveles récord. Y las empresas también parecen estar ganando confianza, aumentando sus inversiones después de un año de preparación para una posible desaceleración.

«Creo que los temores de una recesión económica ya han quedado atrás y parece que las empresas están planeando crecer», dijo Ben Herzon, economista de S&P Global Market Intelligence.

Mike Stasko Jr. ingresó el año pasado esperando que fuera un momento difícil para Sunny Street Cafe, la cadena de restaurantes de desayuno donde es responsable de la estrategia de marca.

“El año pasado por esta misma época había preocupaciones”, dijo. La empresa con sede en Ohio, que cuenta con 10 locales y una docena más de franquicias, decidió posponer sus planes de expansión para ver cómo las altas tasas de interés y una posible recesión afectarían a su negocio.

Pero después de unos meses quedó claro que Sunny Street continuaba su desarrollo. El negocio no estaba creciendo tan rápido como en los días frenéticos posteriores al levantamiento de los bloqueos pandémicos, pero los clientes continuaron comiendo fuera de casa y el mercado laboral un poco más frío facilitó la contratación. No hizo daño que el aumento de los precios de los huevos a finales de 2022 y principios de 2023 disminuyera a medida que avanzaba el año. A mediados de año, la empresa volvió a estar en modo de expansión.

«Hemos tenido un crecimiento agradable, constante y predecible a lo largo del año, que es exactamente lo que uno desea», dijo Stasko. «Desde nuestro punto de vista, fue un gran año».

Para muchas empresas, el ritmo frenético del período de reapertura temprana ha sido reemplazado por algo que parece más sostenible. Los trabajadores no cambian de trabajo con tanta frecuencia, lo que les da tiempo para mejorar en sus puestos. Las tecnologías y los cambios de modelos de negocio adoptados durante la pandemia se han vuelto más familiares. La demanda se ha vuelto más predecible. Todo esto condujo a una mejora de la productividad, lo que permitió un crecimiento más rápido con menos inflación.

La Sra. Swonk comparó la situación actual con la de finales de la década de 1990, cuando un fuerte crecimiento de la productividad condujo a un aumento de los salarios en todos los ingresos.

«Hay algo que recuerda mucho al boom de los años 90», dijo. «Ya veremos si esto puede continuar o no. Pero es algo para celebrar».

También es algo que pocos economistas vieron venir, lo que llevó a algunos de ellos a preguntarse por qué sus predicciones estaban tan equivocadas.

Quizás no hayan entendido cómo la pandemia había reescrito las reglas de la economía. La Reserva Federal ha luchado en el pasado para reducir la inflación sin aumentar el desempleo. Pero esta vez, el rápido aumento de los precios al consumidor fue impulsado, al menos en parte, por las perturbaciones causadas por la pandemia y, a medida que esas perturbaciones disminuyeron, también lo hizo la inflación.

“Este ciclo es históricamente único; «Nunca antes habíamos tenido una pandemia global», dijo Michael Gapen, economista jefe para Estados Unidos del Bank of America. «Quizás el error fue confiar demasiado en la historia y demasiado en los modelos».